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Tras Investigación Astrónomos Redimensionan el Tamaño de la Vía Láctea Destacado

BEIJING.- Astrónomos de diferentes países están recalculando el tamaño de la Vía Láctea gracias a datos provenientes de un telescopio chino.

Durante décadas, los astrónomos han creído que el radio de la galaxia mide alrededor de 50 mil años luz, y que la distancia del Sol desde su centro sería de unos 25 mil años luz. Existe un límite claramente definido en el borde del disco astral galáctico, y a partir de allí la cantidad de estrellas cae de manera abrupta.

Pero en los últimos años han sido descubiertas más estrellas jóvenes más allá de ese borde, lo que indica que el disco astral se extendería más lejos de donde hasta ahora se creía, según datos recopilados por un telescopio ubicado en el distrito de Xinglong de la provincia septentrional china de Hebei.

El Telescopio Espectroscópico Multiobjetivo de Fibra de Gran Área Espacial (LAMOST, siglas en inglés), del Observatorio Astronómico Nacional (OAN) de la Academia de Ciencias de China, puede observar cerca de cuatro mil cuerpos celestiales a la vez, y ha hecho valiosas contribuciones al estudio de la estructura de la Vía Láctea.

A finales del año pasado, el astrónomo del OAN Liu Chao contó las estrellas en el borde de la galaxia utilizando datos del LAMOST y dibujó un muestrario del anillo exterior del plano de la galaxia.

Liu descubrió que aunque hay menos estrellas, estas no desaparecen del todo a 50 mil años luz del centro galáctico, sino que aún se pueden encontrar a 62 mil años luz.

Desde entonces, otros expertos, entre ellos científicos españoles, han participado en la investigación de Liu. Con base en sus descubrimientos, ellos calculan que el radio del disco astral galáctico podría llegar a los 100 mil años luz.

Científicos chinos han establecido el banco de datos de espectros estelares más grande del mundo basándose en observaciones del LAMOST, información que utilizarán para entender mejor la Vía Láctea y estudiar la evolución de galaxias y del universo.

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Video: La NASA Descubre Dos Nuevos Planetas y un Sistema Similar a Nuestro Sistema Solar Destacado

Este jueves, a las 6.00 GMT, la NASA celebra una conferencia de prensa para hacer un gran anuncio sobre un descubrimiento hecho por su telescopio espacial Kepler dentro de su misión de búsqueda de exoplanetas.

Durante la conferencia, la NASA informó que descubrió dos planetas nuevos, Kepler-80 g y Kepler-90 i. Ese ultimo cuerpo celestre es el tercer planeta que orbita el sistema planetario de la estrella Kepler-90 que, desde ahora, es el primero—aparte de nuestro Sistema Solar— que cuenta con ocho planetas, según conocemos a día de hoy.

Es probable que otros sistemas planetarios sean más prometedores para la vida que Kepler-90. Cerca de un 30 % más grande que la Tierra, Kepler-90i está tan cerca de su estrella que la temperatura promedio de su superficie podría ser superior a 425 ºC —similar a la de Mercurio— mientras que Kepler-90h, el planeta más externo del sistema, orbita alrededor de su estrella a una distancia similar a la que hay entre la Tierra y el Sol.

Christopher Shallue, el representante de Google que participa en la conferencia junto con tres especialistas de la NASA, explicó que su compañía desarrolló una red neuronal capaz de identificar planetas incluso aunque su señal sea muy débil.

"El sistema Kepler-90 es como una miniversión de nuestro Sistema Solar. Tiene planetas más pequeños dentro y otros más grandes en la parte externa, pero todo está más apretado", detalla Shallue.

"Tal y como esperábamos, hay descubrimientos emocionantes escondidos en nuestro archivo de datos del Kepler" y "estos nuevos hallazgos reflejan que nuestros datos serán un tesoro escondido" que estará "disponible para investigaciones innovadoras durante muchos años", afirmó el director de la división de Astrofísica de la NASA en Washington, Paul Hertz.

Los científicos entrenaron a una red neuronal —un sistema de aprendizaje automático— para que buscara e identificara señales de planetas en la enorme base de datos del Kepler. Después de que 'aprendiera' a distinguir entre cuerpos celestes tras examinar 15.000 señales, ese sistema se empleó para buscar planetas en cerca de los 670 estrellas en las que ya se conocían varios de esos astros.

En su comunicado previo a la conferencia, la NASA destacó el papel que el telescopio Kepler tuvo en el descubrimiento de planetas que orbitan otras estrellas y se asemejan por su tamaño y condiciones a la Tierra.

Kepler fue lanzado al espacio en marzo de 2009 y estuvo recogiendo datos sobre otras estrellas y sistemas planetarias hasta que su primera misión terminó en 2012. Dos años después, los científicos iniciaron una nueva misión, K2, cuyo objetivo está centrado en la búsqueda de planetas fuera del sistema solar, llamados exoplanetas, así como en estudiar estrellas jóvenes, supernovas (explosiones estelares) y otros fenómenos espaciales.

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